En 2006 realicei unha investigación sobre o mercado dos bioplásticos en Europa. Recentemente tiven a oportunidade de participar nun proxecto de consultoría que, entre outras cousas, miraba ao sector dos bioplásticos. Grazas a iso puiden comprobar os grandes cambios que se produciron no mercado en tan só 5 anos, pasando de ser materiais cunha penetración reducida a converterse nunha das tendencias máis importantes dentro do mercado dos polímeros.

Fonte: Darwin Bell

Maior número de competidores

En 2006 o número de produtores “reais” era reducido. Existían varios produtores de bioplásticos baseados en amidón e Novamont era (e segue sendo) líder en Europa en canto a capacidade de produción. Con todo produciuse un gran cambio no campo da produción de PLA. En 2006 un único produtor de PLA dominaba o mercado: NatureWorks. Era a única empresa que tiña unha produción industrial e tan só existían proxectos doutras empresas que empezaban a estudar a posibilidade de usar ácido *láctico para producir PLA. Hoxe en día NatureWorks segue dominando o mercado de PLA, cunha capacidade de 140.000 toneladas ao ano, pero existen outros produtores con menor capacidade e con plans para aumentala nos próximos dous anos. Algúns exemplos son:

  • Hisun, 5.000 toneladas/ano
  • BioAmber, 2.000 toneladas/ano
  • Futerro, 1.500 toneladas/ano

Químicas conocidas, ahora de fuentes renovables

Hai 5 anos os bioplásticos eran produtos novos, cunha química totalmente diferente, tiñan que abrirse paso entre o mercado dos plásticos derivados do petróleo. O mercado estaba dominado polo PLA, as mesturas de amidón e a gran promesa eran os PHAs. Existían casos de polímeros tradicionais producidos de fontes renovables, como poliamidas, pero vendíanse en volumes moi baixos. Hoxe en día existen dous tipos de materiais diferenciados, os bioplásticos “clásicos” e os plásticos tradicionais que no canto de producirse con petróleo utilizan fontes renovables.

Destaca sen dúbida o caso de Braskem, unha gran empresa petroquímica brasileira, que xa está a producir etileno a partir da cana de azucre. O etileno é despois convertido en polietileno ou para producir PET parcialmente renovable. A capacidade actual de Braskem é de 200.000 toneladas de polietileno ao ano, superando así a capacidade de produción de NatureWorks e converténdose no maior produtor de bioplástico a nivel mundial. Braskem xa anunciou que tamén producirá PP renovable nunha planta que comezará a producir en 2013 e cunha capacidade mínima de 30.000 toneladas ao ano.

A vantaxe que ten Braskem, xunto con outros produtores de plásticos tradicionais a partir de fontes renovables, é que o mercado para os seus produtos xa existe e o seu produto só necesita substituír ás súas alternativas petroquímicas. É máis, dependendo do comportamento do prezo do petróleo e do da cana de azucre, o seu produto pode resultar de igual prezo ou a longo prazo máis barato. Aínda que este punto está por ver, dadas as fluctuacións do prezo da cana de azucre, o millo, etc. nos últimos tempos.

Perfeccionando os produtos

É certo que algúns bioplásticos levan no mercado moito máis de 5 anos, pero desde 2006 melloráronse varios factores que axudan á súa maior penetración. Por unha banda, xa existen aplicacións comerciais probadas e que serven de exemplos de éxito para novos clientes. Ademais o maior número de aplicacións permitiu comprobar e mellorar os métodos de transformación dos bioplásticos. Incluso aquelas aplicacións que se converteron nun pequeno fracaso, serviron para mejollar os materiais ou coñecer os seus límites.

Outro avance a destacar é o incremento da porcentaxe de material renovable nos bioplásticos. Un bo exemplo é Novamont, que produce bioplásticos a base de amidón. Hai 5 anos mesturaba o amidón con poliéster biodegradable proveniente do petróleo. Hoxe en día xa conta coa tecnoloxía necesaria para producir poliéster a partir de aceites vexetais, mantendo a biodegradabilidade do composto final e aumentando a porcentaxe renovable. Cargill, ademais de ter o 100% de NatureWorks, leva desde o 2005 desenvolvendo polioles para producir espuma de poliuretano. Dita espuma contén entre un 5-25% de material renovable. Cargill centrou gran parte dos seus esforzos en aumentar a devandito porcentaxe. Recentemente anunciou a súa colaboración con Momentive para usar un dos seus aditivos con este fin.

Dos plásticos a todo o demais

O certo é que nestes últimos anos non só se viron cambios nos plásticos. A industria química ha manifestado un gran interese nas fontes renovables. As razóns, variadas:

  • A sustentabilidade empeza a ser algo apreciado polos consumidores finais, un valor engadido.
  • O prezo do petróleo aumentou, facendo máis competitivos os prezos de materiais de fontes renovables.
  • A inestabilidade na subministración do petróleo volveuse un factor de maior importancia.
  • A tecnoloxía detrás dos produtos de fontes renovables deixou o laboratorio e xa foi probada a nivel industrial.

Desta forma, as empresas químicas non só se interesan por produtos semi-acabados, como o PLA ou outros materiais, senón tamén polos “building block” básicos e tamén polos aditivos que melloran as propiedades das resinas. Desta forma vemos algunhas empresas que basean a súa oferta na produción de monómeros, como Purac que basea o seu negocio en converterse en provedor de lactidas para produtores de PLA. Tamén se multiplicou o número de transformadores de plástico que inclúen produtos en bioplásticos e o de empresas que preparan mesturas de bioplásticos con polímeros tradicionais ou con aditivos a medida para mellorar as súas propiedades.

Ademais os produtores de biocombustibles empezan a centrarse en ir máis aló do etanol e empezan a desenvolver métodos para obter máis compostos das biorefinerías. Algo que podería ser de especial relevancia en Estados Unidos, onde a produción de biocombustibles está subvencionada e onde se empezaron a facer movementos para que ditas axudas cubran tamén a produción de compostos bioquímicos.

Novas rexións para producir

Sugarcane

Fonte: johnmcq

Aínda que Europa segue sendo, segundo a maior parte dos estudos de mercado realizados, o maior consumidor de bioplásticos, a produción irase movendo cara outras rexións do mundo. Brasil é unha das máis importantes, debido ao baixo prezo do azucre que alí se produce. O azucre pode transformarse en acedo láctico do que se obtén o PLA ou en etanol, do que se obtén o etileno. Ademais de Braskem, Dow tamén está a tentar sacar adiante un proxecto para crear poliolefinas a partir de cana de azucre. Nun principio o seu socio ía ser Crystalsev, produtora de azucre, pero a alianza rompeu recentemente.

A outra gran promesa para a produción de bioplásticos é Asia. Aínda que China podería parecer o principal obxectivo, os produtores interesados en fontes renovables están a optar por outros países. Por exemplo Purac vai establecer en Tailandia unha nova planta para producir lactidas e xa anunciou que se asociará con Indorama Ventures para producir PLA nesta rexión. Do mesmo xeito que Brasil, Asia supón uns custos de produción máis baratos que Estados Unidos ou Europa, pero ademais unha maior proximidade a Xapón, outro dos grandes mercados para o bioplástico.

E os próximos 5 anos?

Aínda que o futuro sempre nos depara sorpresas, pódense empezar a ver as tendencias que se deixarán notar nos próximos 5 anos. Así que na miña próxima entrada tentarei explicar algúns dos cambios que creo produciranse no mercado dos bioplásticos.